La historia de la Neo Geo Rental System, el origen de la consola de SNK

 

Durante los años 80 el negocio de los videojuegos estaba en auge, en especial el mercado de las máquinas Arcade que suponían un gran salto de calidad respecto a las consolas caseras. Al final de esta prolífica década, SNK se asoció con Alpha Denshi (ADK en sus últimos años de existencia), creadora de una placa innovadora para recreativa llamada Alpha68k, que sería la precursora del inminente sistema Neo Geo. Con esta se podía disfrutar de juegos como “Battlefield” (después denominado “Time Soldiers”), “Gold Medalist”, “Sky Soldiers” o “Sky Adventure”, soportando una resolución de 256×224 píxeles mostrando 2.048 colores en pantalla.

Los esfuerzos de ambas compañías se concentraron en evolucionar esta placa para poder conectar varios cartuchos de potencia Arcade en una misma máquina, permitiendo así poder jugar a varios juegos de gran complejidad en un mismo sistema. No olvidemos que hasta entonces el hardware de cada máquina recreativa era diseñado específicamente para hacer funcionar un solo videojuego, todo lo contrario de las consolas, que permitían jugar a más de un juego con el mismo sistema técnico.

Así pues nació el 31 de enero de 1990 el primer sistema Neo Geo, ideado en dos versiones idénticas técnicamente que ofrecían indistintamente una resolución de 320×224 píxeles mostrando 4096 colores en pantalla. La única diferencia entre estos dos modelos la encontrábamos en su aspecto físico: AES concebido para ser jugado en hogares con una carcasa de plástico en formato consola, y MVS concebido para ser jugado en salones recreativos dentro de un mueble Arcade tradicional. El sistema AES usaba, indiferentemente de su versión, el mismo hardware: dos CPUs: un Motorola 68000 de 16-bit como procesador principal a 12 MHz y otro de 8 bits ZiLOGZ-80AI que funcionaba a 4 MHz. Para hacerse una idea de la revolución tecnológica que supuso en ese momento el sistema Neo Geo, basta fijarnos con la potencia de su CPU principal, que operaba un 50% más rápido que el procesador 68000 de la consola mega Drive / Génesis de Sega, su única “competidora”.

 

La idea inicial de SNK de comercializar el sistema AES en los hogares fue reconducida debido al precio final de venta: 599 dólares en Estados Unidos, 48.880 yenes en Japón y 600 euros en Europa, incluyendo dos joysticks y un juego (“Baseball Stars” o “NAM-1975”). Conscientes del fuerte coste económico que suponía para la gran mayoría de usuarios, acostumbrados a pagar mucho menos para las consolas de la época, decidieron crear el modelo Neo Geo AES Rental System, y distribuirlo en hoteles de Estados Unidos de América y Japón, para ser alquilados a sus huéspedes. Esta mítica versión prácticamente idéntica a la AES final, pero con los joysticks con los botones Select y Start en posición contraria a la versión posterior, en las primeras 1.700 unidades fabricadas incorporó un zócalo para alojar la BIOS, además de un adhesivo característico. Actualmente el modelo Neo Geo Rental System es el más caro del mercado, y se puede conseguir a precios prohibitivos de más de 1700 €, si es afortunados de encontrarlo disponible.

 

Imagen de los modelos Neo Geo Rental System japonés y americano.

 

Después de la etapa inicial en hoteles, que fue un rotundo éxito, SNK se planteó dar el siguiente paso comercial antes de entrar en el mercado tradicional. Este consistió en crear su propio sistema de alquiler exclusivo, calcando la estrategia aplicada en hoteles, y ofreciendolo a un pequeño grupo selecto de jugadores, por esta razón y como reclamo en el catálogo inicial de sus juegos aparecía la siguiente frase : “This product can only be used on the Neo Geo Rental System“. La ansiedad entre los gamers de la época para conseguir aquella máquina tanto revolucionaria y preciada para sus hogares, terminó haciendo que acabaran comprando aquellas primeras unidades Neo Geo Rental System por 650 dólares o más. Fue entonces cuando SNK aceleró sus planes de venta, y decidió poner a la venta el modelo AES a escala mundial un año después del lanzamiento del modelo Rental System, eliminándolo del mercado.

Como siempre los planes de la compañía de Osaka, fundada en julio de 1978, variaron dependiendo de las necesidades del mercado. Su ideal inicial era poner a la venta la Neo Geo AES en EEUU al precio de 599 dólares, 48.880 yenes en Japón y 600 euros en Europa, incluyendo dos joysticks y un juego (“Baseball Stars” o “NAM-1975”). Sin embargo, este plan fue rápidamente descartado, ya que por ejemplo en el lanzamiento oficial estadounidense tuvo el precio de 649,99 dólares con dos joysticks, una tarjeta de memoria y el juego “Magician Lord” (las primeras cajas de Neo Geo tenían una etiqueta adhesiva dorada anunciando la inclusión del “Magician Lord”). Este paquete fue conocido como Golden System. El sistema AES también fue lanzado en un pack Silver System, que incluía un joystick aunque no añadía juegos o una tarjeta de memoria. Los juegos costaban 200 dólares o más cada uno, poca broma porque aún hoy en día los coleccionistas pagan estas cantidades por conseguir copias, y algunos títulos en concreto pueden llegar a costar más de 20.000 €.

 

 

 

Para hacerse una pequeña idea del monstruo a escala técnica que había creado SNK respecto a la competencia, hay que tener en cuenta que no fue hasta la llegada de la consola de 128 bits Sega Dreamcast, cuando se consiguieron conversiones perfectas los juegos de Neo Geo. Esto demuestra la enorme potencia en 2D de la máquina aún siendo una consola de 16 bits, y explica por qué aún hoy día la consola Neo Geo es tan difícil de conseguir en el mercado de segunda mano, ya que quien la consigue difícilmente la vende.