Caenorhabditis elegans, els cucs microscòpics que ens podrien ajudar a realitzar llargs viatges espacials

Els cucs microscòpics de l’espècie Caenorhabditis elegans podrien ajudar-nos a superar les actuals barreres que impossibiliten llargs viatges espacials. La majoria dels 20.000 gens d’aquests cucs realitzen les mateixes funcions que les dels humans, i també podrien ajudar a les persones que pateixen de pèrdua de massa muscular causada per malalties o per la vellesa.

 

 

Ara fa uns anys la Universitat de Nottingham va seleccionar alguns exemplars d’aquest tipus de cuc per ser analitzats a bord del transbordador espacial Atlantis, on van passar fins a 11 dies en òrbita a més de 200 quilòmetres de la Terra. El doctor Nathaniel Szewczyk de la Divisió de Fisiologia Clínica d’aquesta universitat, analitzava els primers resultats: “Va ser realment un experiment molt senzill. Quan els cucs van ser enviats a l’espai a bord de l’Estació Espacial Internacional van desvetllar resultats molt emocionants, ja que proporcionen una valuosa eina experimental per a la investigació espacial i demostren clarament que poden ser utilitzats amb eficàcia per bloquejar les proteïnes que són necessàries perquè el múscul no es degradi”.

 

 

L’últim experiment científic amb els cucs Caenorhabditis elegans els ha portat a viatjar altre cop a l’espai en unes bosses especials en les quals poden viure amb prou espai i nutrients per créixer i reproduir-se. Les bosses es van carregar en una nau Dragon i es van llançar a l’espai rumb a l’Estació Espacial Internacional. L’astronauta Alexander Gerst, de l’ESA, va introduir els cucs en una incubadora dissenyada per criar-los de forma ràpida i segura. En menys d’una setmana ja s’havien convertit en adults criats en condicions de micro gravetat. A continuació, els van congelar i els van tornar a la Terra per al seu estudi. Simultàniament, havien criat a la Terra altres grups de cucs en condicions normals per poder veure les diferències.

Els científics de la missió esperen que l’experiment ajudi també a esbrinar més coses sobre les possibles causes de la diabetis i sobre una afecció anomenada distròfia muscular, que causa el debilitament i trencament dels músculs en les persones que la pateixen. Per tant, la investigació, no només ajudarà els astronautes a l’espai, sinó també a persones que pateixen malalties a la Terra! Portar els cucs a l’espai va ser una cursa contrarellotge, ja que només podien sobreviure 160 hores abans de passar a la incubadora de l’Estació Espacial.